为五月省选大派“糖果”:省府预算案面面观

特约记者 方瑜

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预算案出台 MSP减半

5月9日要省選,省長簡蕙芝領導的自由黨政府精心盤算,端出省選前最後一分預算案,財政廳長麥德莊(Mike de Jong)強調這是省府連續五年的平衡預算,未來三年也有財政盈餘,2016-2017年度的盈餘14.5億元,2017-2018年度盈餘2.95億元,2018-2019年度則為2.44億元。
這些錢如何佳惠於民呢?自由黨政府丟出了一些禮物糖果:
1. 年淨收入在12萬及以下居民的醫療保險計畫(MSP)保險費將被減半
2018年1月起,卑詩省家庭年淨收入在12萬及以下居民的醫療保險計畫(MSP)保險費將被減半。於此同時,符合免保費居民的收入標準也將有所提高。在新標準下,個人年收入在2萬6千元及以下的居民無需繳納保費,育有二名子女的夫婦若共同年收入在3萬5千元以下,保費也將被免。預料這個新的政策讓約兩百萬居民受惠,一個四口家庭每年可節省900元。
由於卑詩省是全國唯一每月徵收醫保費的省分,而且保費年年漲,引發不少民怨,更成為反對黨攻擊的目標,因此去年省自由黨政府已經先改變保費計算方式,採取只收成人、孩童免費的政策,如今再下一城,宣佈保費減半,使保費用主體被拉回1993年水平,這也是有史以來卑詩省醫療保費出現的最大一次變動。麥德莊說,省府的目標是最終完全取消MSP保費,但未來何時會完全取消,需看省府的財政收入而定。
2. 小企業減稅0.5.%,並逐步取消工商界電費省稅
新預算宣佈將下調小型企業所得稅,稅率將由2.5%下降至2%,使卑詩省成為繼緬省之後,全國小型企業稅率最低的省。
目前家用電費並不會被徵收PST省稅,但工商業的電費卻要交PST,如今省府也宣佈自2017年10月1日起將工商業用電稅PST減半,並將自2019年4月1日起全面取消工商業電稅PST。截至2019-2020年度,此舉預計將為省內工商企業共節省1億6千4百萬元。
3. 醫療敎育撥款增加
根據新預算,省衛生廳預算將在3年之內提高42億元。其中,省府將投入1億元,用於加強對靑少年心理健康和毒品使用問題的幫助服務。省府還將額外投入27億元用於醫療基礎設施建設。
敎育領域是這次預算案中的重點項目,由於省府與卑詩敎師聯會BCTF的官司訴訟輸了,所以不得不大幅增加敎育投資。這次預算中宣佈敎育預算將在3年之內增加7億4千萬元,用於因應不斷成長的學生人數,以增聘更多敎師,同時也增強偏遠地區敎育、學生通勤等,例如省府在這期間撥款900萬,保證偏遠地區的學校正常運營;還會撥款5400萬,為學生取消校車費用。除此之外,省內許多學校校舍都老舊不堪,安全情況令人憂慮,因此省府將在未來3年之內撥款20億元,用於學校基礎設施建設,包括新建、翻新、改建和修補省內各校的建築物。
4. 撥款增加,強化兒童福利
兒童和家庭發展廳將在未來3年內收到政府2.87億元的撥款,用於支持兒童和靑少年的保護項目,計畫增聘100名前線社工。這筆款項中包括1.2億元用於開始處理“原住民兒童福利問題”,因為之前發生有原住民靑少年因無法獲得妥善的照顧,最後選擇走上自殺一途,令人不勝唏噓。政府原住民兒童福利顧問大酋長Ed John 後來提出85項建議,希望進一步幫助原住民兒童。
5. 增加日託福利,明年新增2000個新的日托位置
省府將在2017-18年花費2000萬創造2000個新的日托位置,依照省府計畫,目標是從2014年至2020年間共增加1.3萬個日托位置。
6. 基礎建設投資共137億元。
省府在全省基礎建設上共投資137億元,其中交通建設獲得47億元,包括一號公路於Lanley 216街一段擴建成六線道、一號公路Salmon Arm一段6.3公里將擴建成四線道。其他的基礎建設資金會投注醫院、敎育、社會福利系統等,例如6500萬用於資助380間社會房屋,以提供無家可歸者之用。西門菲沙大學素里校區、Kamloops的Thompson River大學與Prince George的New Caledonia學院共三間大專院校,共獲得26億元撥款以興建新大樓。省內陸的Penticton Regional Hospital醫院與Kamloops的Royal Inland Hospital。
7. 首次購房者免稅額度提陞
省府宣佈 首次購房者房產轉讓稅的免稅額度將提高, 從房價47.5萬提高到50萬。首次購房者最多可省8000元。
8. 學生貸款降息
從2017年8月起,學生貸款的利息將減少2.5%。
9. 煙草稅增加
從10月1日起,卑詩省的煙草稅將會上調,每200支煙的稅項,會由47.8元,增至49.4元。不過本省的吸菸人口已經從1999年的20%,降至今日的14%。
10. 未來三年經濟成長率2%以上
省府預估2017年經濟成長率(GDP)為2.1%,2018年成長率2.2%,2019年度也是2.1%。獨立機構「卑詩經濟預報委員會」(British Columbia Economic Forecast Council)則預測,卑詩省在三年中的GDP增長將分別為2.3%,2.2%和2.1%。
這是省府出台的第五個平衡預算,同時也預測未來3年將每年略有盈餘。
省府也強調自身良好的財政管理能力,預測至2019-20財政年度末,省府營運債務預計將為11億元,相比2013-14財政年度的102億負債下降九成。省府認為,若經濟運行強勢,卑詩省有望在2020-21年間還清全部營運債務, 屆時,卑詩省將在45年間第一次嘗到無債之憂的滋味。(下轉A3版)
分析预算 褒贬不一
省新民主黨黨領賀瑾〈John Horgan〉諷刺,這是一分「Forget Everything忘了一切」的預算,只是選前派糖,希望選民能忘記16年來執政期間不斷削減支出投資的失誤。賀瑾說,MSP減半了,因為簡蕙芝想讓民眾忘記過去幾年MSP保費是如何年年漲價,更不要說還有飛漲的汽車保費、電費,糟糕透頂的房價危機等。她希望民眾忘記物價飆漲、但薪資不漲的痛苦。
加拿大納稅人聯盟高度肯定這分預算,卑詩分部主任Jordan Bateman多年來一直呼籲廢除卑詩省的MSP收費,這次看到省府朝廢除MSP前進一大步,感到振奮,因此給予預算案A級評價。
加拿大另類政策中心資深經濟學家Iglika Ivanova認為,將MSP減半雖是一個好的開始,但最公平正確的方式是將MSP與所得稅掛勾處理,因為MSP保費一年收入20億,我們需要這筆款項支持醫療開支,所以不能直接取消,而是應該視為所得稅的一小環節。Ivanova對於省府琵琶猶抱半遮面的態度也不以為然,他說重新定位MSP已經談了很多年了,但如今省府卻直到明年才會給予減半,甚至不知道什麼時候才能全部豁免或重組,效率實在太低,阿省當年取消MSP收費而併入所得稅的政策改變,僅花了9個月時間就完成。
加拿大獨立商業聯會卑失分會副主席Richard Truscott給予B+評價,認為小型商業減稅與電費減半等政策,對工商業都是利好消息,有助提陞競爭力。
房地產專業硏究組織UDI總裁 Anne McMullin支持省府將首次購房者物業轉讓稅豁免額從47.5萬提陞至50萬,認為可幫助更多本地居民置業買房,這不僅有利推動房地產市場,也能留住更多專業人才,促進本省整體經濟。
卑詩非牟利房屋協會執行長Kishone Roy很遺憾政府在預算案對可負擔房屋撥款微不足道,因為省庫最大的收入恐怕就是房地產相關行業,但卻僅撥6500萬在社會房屋上,比去年的1億元還少。Roy希望政府的房屋政策是全面的、長期的,不是頭痛醫頭、腳痛醫腳的方式。
Capilano大學商學院敎授朱欣硏最憂慮債台高築的問題,他說省府說我們的債務與經濟成長率〈Debt-to-GDP ratio〉是穩定的,營運債務數字不斷下降,期望之後可以成為0。但這只是其中一面,如果看整體省債的增長速度卻是驚人地膨脹,未來3年我們的省債將再增加110億元,也就是說2010年簡蕙芝剛成為省長時,本省債務450億元,2017年698億,債務2020年則預計逼近800億,幾乎快翻一翻。換算卑詩省所有人口,平均每個省民現在背負債務8845元,2020年時將突破1萬元。
不過卑詩第一信貸聯會經濟學家Brian Yu卻認為債務比率仍處於平穩階段,雖然債務每年增加,但是經濟生產總値也在增加,兩者對比的差異不大,看不出來有財務危機問題。Yu也說,卑詩省持續名列國際評等公司AAA的財務等級,這讓我們的債務利率維持在低水平。
新民主黨陷入困境?
選前70天,這分預算案盡可能的涵蓋各選民的需求。
從MSP醫保費下手是個聰明決定,因為簡蕙芝2011年當省長時,一家三口以上的醫保費121元,如今已漲至150元,就算有些企業幫雇員補助MSP費用,多數僅補助一半,另一半費用其實是直接從薪資支票中扣除,恐怕雇員們沒有察覺罷了。這次省府大減MSP費用,直接將錢還給民眾,是最直接有效的“買票”行為。再加上省府給予企業界減稅優惠,進一步拉攏企業的票。
這個預算案讓新民主黨有點啞巴吃黃蓮,因為該黨曾承諾上台後MSP收費會取消,承諾一天10元托兒費,也批評過簡蕙芝政府對房價問題、敎育撥款問題的忽視,這一次的預算案,可以看出來,簡蕙芝把新民主黨曾批評過的重點全“掃”過一次了。當然還是可以挑刺,例如可以批評對可負擔房屋的撥款不足、對日托位置的補強不到位,也可以諷刺省府對敎育與兒童廳的大幅撥款,是因為輸了官司與出了人命才急忙塡補漏洞。但自由黨畢竟還是撒錢了,做出了一些改變企圖挽回民心。政治評論員Mike Smith說:「其實自由黨給的不過是小恩小惠,而且都是把過去從納稅人口袋裡多撈出的錢還出來罷了,但簡蕙芝算得很精,她相信這樣的鋪墊已經足夠,雖然不能讓選民感到很滿意,但足以贏得選舉。」
移民加拿大十幾年的林太太就說:「我一向支持自由黨,但之前看到房價漲得如此離譜,原來都想改投新民主黨了,但看到這次預算案,與之前簡蕙芝政府推出15%外國人買房稅的政策,認為自由黨是懂得反省、傾聽民意的政黨,所以還是決定投給自由黨。」
初入職場兩年的Sara說:「還沒有決定最後的投票意向,過去我傾向支持新民主黨,但現在我會考量經濟情勢,總憂慮新民主黨無法搞好經濟。」
Kwantlen大學經濟敎授、也是加拿大灰熊硏究院副院長張國任說:「新民主黨最弱的地方就是看不到清晰的經濟政策,他們的重點產業是什麼?他們對經貿出口的方向在哪裡?增加福利建設當然好,但錢從哪裡來呢?會不會導致財政赤字呢?這是讓民眾不放心的地方。」
自由黨對經濟敏銳度的掌握最大的功勞在於讓本省產業多元化、出口分散化,因為卑詩省對美國出口的比率佔總出口額的53.9%,對比阿省出口美國86.3%、安省出口美國80.9%,卑詩省很早就將出口市場逐漸從單一的美國轉移到其他亞洲國家,所以美國金融風暴、歐洲經濟危機,一系列國際經濟震盪,卑詩省受創最小。最近遇上美國特朗普執政下的不確定因素,簡蕙芝又請出老牌經濟談判專家David Emerson擔任卑詩省美國貿易特使,這一個棋下得的確很好。
但卑詩大學政策學敎授Paul Kershaw卻認為自由黨繼續執政的風險還是很高,因為從最基本的民生角度出發,活在卑詩省的民眾是辛苦的。想要獲得一分穩當的全職工作?想要買得起房?想要薪資逐漸成長?幾乎都是天方夜譚。對比一下全國平均薪資,卑詩省落後其他省,但生活指數漲幅卻高於他省,換算一下,等於簡蕙芝執政後平均省民的可支出收入少了1200元。這次預算案的小施捨,幾乎對降低省民生活壓力沒有什麼幫助。
兩個多月後的省選日,是什麼誘發你最後投票的關鍵?是厭惡自由黨的高傲狂妄?是憂慮新民主黨不懂經濟理財?會為MSP減半而拍手?還是氣憤Kinder Morgan輸油管過關?根據本周Mainstreet公佈的最新民調,自由黨和新民主黨支持率各為37%,可見選民還在猶豫,鹿死誰手未有定數。