崛起中的科技BC VR/AR的世界领导中心

 

Stambol Studios Architecture VR Real Estate

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科技卑詩, 面貌豐富多元……

VR/AR的
世界领导中心
年輕一代瘋迷超級英雄系列。在「鋼鐵人」系列電影中,主角Tony Stark所打造的鋼鐵人套裝,戰鬥中能即時投影關鍵情資,甚至精確導引與接戰功能,讓他威猛無比。鋼鐵人的頭盔,正是虛擬現實〈VR〉與增強現實〈AR〉的一個利器, 而走進溫哥華市中心的微軟辦公室內,Microsoft HoloLens頭盔的硏發實驗,正是誕生鋼鐵人超現實世界的重要基地。
目前在卑詩大學與卑詩理工學院任敎的前卑詩科技協會(BC Tech Association)行政總裁譚穎廉(Bill Tam)說:「我是鋼鐵人的超級粉絲,除了欣賞電影的刺激感之外,更開心這樣有未來感的情境正一步步實現,而大溫哥華是引領潮流的一環。」
過去談VR與AR,感覺很遙不可及或是太過怪異奇想,但如今其技術應用在各種層面,從太空軍事到生活美食,都探索虛擬與增強實境的可行性,預估2021年該產業價値高達2,150億美元,而加拿大的溫哥華在這個產業中扮演核心角色。譚穎廉表示:「溫哥華肯定是世界的VR與AR的中心,這是新興領域, 但溫哥華有其淵源根基, 一路行來, 讓我們走在世界城市前端。」
話說大溫哥華地區的媒體藝術行業已經有40多年的發展勢頭。早在1977年,卑詩省政府成立了電影發展辦公室,以促進本省與好萊塢的聯繫。時至今日,溫哥華被冠上「北方好萊塢(Hollywood North)」的稱號,集結自然資源、稅收條件與人才創意等利基,溫哥華逐漸成為3D動畫和視覺娛樂公司的匯聚之地。遊戲業巨擘電子藝界公司(Electronic Arts)於1991年創建EA Canada,選中大溫哥華做為加拿大總部,在這裡建立起全球最大的視頻遊戲測試業務,隨之衍生串起100多家獨立遊戲工作室在低陸平原落腳紮根。
還有Crystal Decisions(現在已成SAP旗下一環)以及微軟和亞馬遜的分支機構均在溫哥華專注數據分析,他們為即將開展的企業提供信息的金礦,而虛擬和增強現實可以將這些資料信息融入到生活中。

大数据能力
譚穎廉表示:「卑詩省在收集數據方面的能力一直非常強大。我們有大量與自然資源相關的信息,從衛星成像到雷達信息,還有物聯網信息傳感器、健康醫療類大數據等,均超過30年的經驗。資料信息就是寶藏,而VR和AR可以協助將這龐大的訊息轉為更便利有用。」他進一步解釋,人類是視覺生物,數據集如此龐大,我們需要視化才能更好地理解它們,VR和AR以前所未有的方式做到了這一點。
如今,許多與VR/AR相關技術的公司開花結果。例如位於高貴林港的Finger Food Studios為汽車製造商開發了一個軟件,在VR〈增強現實〉中製造卡車。其軟件配合Microsoft HoloLens眼鏡,用戶只需將手指移到眼鏡前即可添加和更改3D模型。以前,車輛設計涉及用粘土切割眞人大小的模型時要耗時6個月,如今Finger Food的技術將時間縮短到3天。

医疗科技超前
卑詩大學亦與溫哥華的微軟車庫〈Microsoft Garage〉人員合作,硏發一個用於HoloLens的新應用程式「全息大腦計劃」〈Holographic Brain Project〉,它將大腦的磁力共振平面影像結合,用作互動敎學工具去讓學生虛擬摸索大腦,亮起某部位及轉動,亦可將該部位獨立分離和擴大。這種利用混合實境〈Mixed Reality〉科技,令醫科生可「看到」前所未見的大腦立體結構。卑詩大學神經科博士生Parker Holman說: 「當我第一次戴上裝置後,我所見到的很震撼,能夠圍著走,可從每個角度仔細探索大腦的全息影像, 那是一個難以形容的經驗。」

绿色科技的宝地
談環保,加拿大沒有一個地方比卑詩省更「綠」了。這種對環境保護的執著,從心態理念落實到工作生活中,因而為綠色產業提供了最好的養分。清潔科技產業包括創造綠色效益的發電、能源、運輸和工業流程等,一直穩步增長,每年全球價値3萬億美元。
卑詩省有逾270家綠色科技公司,在該領域為全球翹楚。卑詩省是加拿大綠色科技產業佔GDP比最高的省份。溫哥華擁有23%的加拿大清潔技術公司。卑詩省的綠色科技集群佔全加拿大的25%至30%。
卑詩省清潔能源產業幾乎涵蓋所有可再生能源之技術開發, 而大溫哥華地區較知名清潔能源公司,包括了巴拉德動力公司 (Ballard Power) 及Westport公司等。
(下轉A5版) 其中,總部位於本拿比巴拉德動力公司是北美最大汽車燃料電池製造商,亦為該領域全球領先企業之一,該公司這幾年積極進軍中國,開闢新的市場生機。北京奧運及上海世博的公共車輛,就曾進口巴拉德動力公司的燃料電池。
溫哥華的FP Innovations是全球最大的非盈利性林產品硏發機構,專注於林木產品創新科技硏發,為行業發展提供科學解決方案。該機構正與中國幾家科硏機構合作,將加拿大的化學漿黑液回收與堿爐優化技術轉化應用於較為新興的中國製漿產業。
卑詩大學清潔能源硏究中心(The UBC Clean Energy Centre)副主任畢曉濤說,卑詩省是亞太門戶,最容易面向中國出口,基於中國愈來愈重視環境保護,有興趣挖掘探索新的清潔科技,有助於卑詩省綠色產業欣欣向榮。
畢曉濤說,產官學界共同合作,讓許多創意的綠能科技逐漸走向商品化。素里有一個成立佔地6,000平方呎的清潔能源企業培育與加速中心(Foresight Cleantech Accelerator Centre),就是一個串接本地大學與數十家公司合作的平台,共同推動清潔能源的出口。估計到2020年,中國將投資逾800億美元在清潔能源技術,這對本省360家清潔能源公司是很大的潛在市場。
ICT企業搖籃
全球知名跨國公司過去10年陸續在卑詩省設立北美總部或是大型硏發中心,微軟、Vision Critical、英特爾、ACL、互隨等企業為信息通信技術(ICT)產業提陞了新高度。省府數據顯示,在卑詩省落戶的ICT企業共有2,650家,提供的工作崗位超過20,500個,涉及軟件即服務(SaaS)和企業級解決方案、物聯網和移動技術、雲計算、大數據和機器學習、電子商務,以及發展迅猛的金融科技和安全集群等業務領域。
在卑詩理工學院敎授信息科技服務的Louis Liu表示,卑詩省的信息產業過去10年如雨後春筍般增長,可謂集天時地利人和,因為卑詩省一向透過政策稅收等方式鼓勵科技硏究,由經驗豐富的通信和軟件專業人士構成的完善網絡,並且與美國和亞洲保持緊密聯系。這些優勢為希望在北美設立分支機構的大企業或初創公司提供了很多投資機會。
2017年,全球風險投資機構在卑詩省投資了91個項目,風險投資總額達到6.46億元,鞏固了卑詩省作為北美地區最具活力的新興科技中心的地位。
Elastic Path Software電子商務公司剛拿到創投基金4300萬元的資金,行政總裁Harry Chemko表示,公司在2000年創立之初艱辛至極,幸運的是,不僅有政府幫助,還有本地一些大企業與顧問公司對初創企業不吝援助,讓他們能從幾千、幾萬元的資金開始運作,到如今年收入數千萬元,公司員工150人。Chemko說,溫哥華對創業者來說充滿機會,因為很多志同道合的科技夥伴會相互扶持,上中下游的科技環帶,豐沛了資源與人才。
人才培育是大挑戰
雖說卑詩省人才多元豐富,但相較於成長快速的科技領域來說,似乎總是嫌人才不足。根據卑詩科技協會報吿預測,省內科技業在2021年前將產生3.5萬個新工作崗位,未來10年內估計需要至少新聘8.3萬科技人才。
如何找到合適人才成了企業的頭痛課題。
溫哥華的Vision Critical公司飛速成長,從2000年創業初始的5名雇員,發展成為加拿大頂級軟件服務(SaaS)公司之一,數百名員工在溫哥華辦公室為客戶打造雲計算社群。公司首席營銷官Tyler Douglas表示:「軟件這行胃口很大,找到好的人才並不容易。」年輕的軟件人才因經驗不足、流動性高,資深的軟件人才成為市場搶手貨,但這批人雖然重視薪資福利,卻也在乎公司文化哲學,所以勞方與資方都在不斷磨合。
科技公司求賢若渴,自然會想出各種獨出心裁的招數,希望吸引更多人才。有公司允許員工無限制使用假期,有公司為員工提供靈活的工作時間,甚至有公司補貼買車的頭期款。
位於維多利亞市的電子經銷公司RingPartner採用縮減固定工時的方法來吸引雇員。該公司規定,雇員在星期一至星期五早上十點至下午三點間必須在辦公室內工作,但剩餘工作可自由安排時間完成。公司顧客運營副總裁Sarah Gulbrandsen表示,在新規定下,有些雇員選擇在下午時分前去海灘放鬆,晩上再回家完成工作;對於有孩子的家長來說更方便了,自己可以安排時間與孩子相處。Gulbrandsen指出,這種彈性工作時間安排執行後,公司員工請病假的天數減少了10%,而公司盈利則明顯上漲。
溫哥華科技公司Unbounce擁有約200名員工。該公司為所有員工提供每年4個星期的假期,並給予休假獎勵1,000元。公司主管Leslie Collin表示,該類獎勵和津貼旣能吸引新人才的加入,也能提高公司內員工的工作狀態。他說:「沒有休息,你就不能想出新點子,不能和別人很好的合作,也不能有很高的創造力。而我們相信,這些特質是讓我們企業成功的原因。」
卑詩大學林學院副院長王光玉表示,人才是一切的基石,卑詩省有很多高等敎育機構,都積極與產業界合作,協助初創企業誕生茁壯。喜見卑詩省對國際學生熱情歡迎,這是豐富人才的好管道,許多在卑詩大學就讀後的學生都能順利在職場覓得工作並獲得移民資格,這種從留學、工作到移民的模式,促成個人生涯順利發展,成就了加拿大經濟,實在是雙贏政策。
設於溫哥華大北方路685號的數碼媒體中心(Centre for Digital Media),為打造「北方硅谷」添加柴火。 該中心總監助理Kristen Blades表示:「我們與卑詩大學、西門菲沙大學、卑詩理工學院、愛米莉藝術及設計大學合作,四間大學的多位敎授與專家,在16個月的數碼媒體碩士課程中傾囊相授,幾乎所有的畢業生都能如願找到工作。」
卑詩理工學院校長Kathy Kinloch表示,過去5年,學校就發現微軟、大企業等紛紛進駐溫哥華,學院已開始培訓相關學生,如雲端計算工程師和信息數據分析師等以應付電商巨擘所創造的職位空缺。科技專業畢業生的工作選擇非常多,起薪亦都能達6萬以上,整個職場環境堪稱良善。
基礎建設的配套挑戰
卑詩省對企業伸出友善之手,ㄧ直保持低稅率,例如免徵企業資本稅;對於收入不足12.5萬元的個人,其所得稅處於加拿大最低水平;一般企業所得稅稅率僅為12%,與聯邦所得稅合併後,企業綜合所得稅稅率為27%。但面對美國特朗普政府上台後大砍企業稅率,卑詩省想要繼續在「稅務」上佔有優勢成了一大挑戰。
此外,生活安居愜意與便利性亦成了新課題。過去,對比加州硅谷的高房價,讓溫哥華成了人人欣羨的美麗園地,但隨著愈來愈多高薪科技人才流入推升房價上漲,溫哥華再也不是高貴不貴的地方。如何讓薪資與房價物價同步成長?溫哥華如何持續保有高性價比?顯然成了一個棘手課題。
專門協助科技人才與企業對接的非牟利組織Mitacks首席執行官Alejandro Adem表示,溫哥華有得天獨厚的地理優勢,從加州硅谷北上西雅圖至溫哥華,這一條道成了當今科技人淘金逐夢的新路線。2016年華盛頓州與卑詩省簽署協議,共同打造卡斯迪亞創新走廊〈Cascadia Innovation Corridor〉,鼓勵兩地發展高科技行業及加強地區合作,今年10月的卡斯迪亞創新走廊大會將於溫哥華舉行,屆時許多科技大亨將在此闡述勾勒北方硅谷的夢想。
夢想愈來愈眞實。試想一下,溫哥華西雅圖高鐵項目已經在醞釀,ㄧ旦通車,兩地行車時間僅1小時,整個高鐵腹地中有8個美國城市都將成為溫哥華的衛星城。如果順利在2033年通車,每年可有210萬人口受益,可創造約20萬個工作崗位,衍生6000億美元以上的產業。這樣的溫哥華與卑詩省,絕對是太平洋經濟的主要動脈!